T
erwijl de rook van brandende lijken omhoog kringelt en zieken hun laatste uren ingaan, vult het water van de Ganges zich met Hindoes, op zoek naar verlossing van hun zonden. Varanasi is verreweg de meest indrukwekkende stad van India, waar je de rauwe en bijzondere rituelen van de Indiase cultuur van dichtbij kunt meemaken.

Info

Wat Mekka is voor moslims, is Varanasi voor Hindoes. Door de ligging aan de heilige Ganges is de stad voor hen één van de heiligste plekken ter wereld en jaarlijks komen er miljoenen pelgrims naar Varanasi om te baden in de – tegenwoordig zwaar vervuilde – rivier. Hindoes geloven dat het heilige water van de Ganges hen verlost van hun zonden en dat de doden die aan de oever van de rivier worden gecremeerd meteen verlichting bereiken en kunnen ontsnappen aan de vicieuze cirkel van leven, dood en wedergeboorte.

De oude handelsstad staat voornamelijk bekend om de ghats, de brede stenen trappen die van de stad de rivier in leiden en waar de pelgrims het water in stappen en de lijken verbranden. Maar ook de rest van de stad is fascinerend. Varanasi is druk en chaotisch en naast talloze koeien, riksja’s en kleermakers zie je in het straatbeeld bijzondere rouwceremonies en stervende Hindoes die hun laatste uren willen doorbrengen in deze heilige stad. Het hoogtepunt van een bezoek aan Varanasi is een boottochtje over de Ganges, waarbij je de rituele lijkverbrandingen en schilderachtige taferelen aan de oever vanaf het water kunt bewonderen.

Wanneer je een bezoek wilt brengen aan Varanasi, kun je dat beter niet in de zomer doen. Vanwege de moesson valt er in die periode veel neerslag, waardoor het waterpeil in de Ganges sterk stijgt en de stad regelmatig overstroomt.

Beste reistijd: Oktober tot en met maart.
Vliegen op: Delhi (8 uur). Daar kun je overstappen op een binnenlandse vlucht naar Varanasi (1,5 uur).

Bezienswaardigheden

Tijdens je bezoek aan Varanasi kom je in een totaal andere wereld terecht, waardoor de stad eigenlijk één grote bezienswaardigheid is. Waar je ook loopt, je zult je ogen uitkijken en je verbazen en verwonderen over alles wat er om je heen gebeurt. Uiteraard zijn er een aantal plekken die je écht niet mag missen wanneer je deze heilige stad bezoekt:

De ghats – De bekendste en vooral ook de indrukwekkendste bezienswaardigheden in Varanasi zijn de ghats. Dit zijn de brede trappen die van de stad naar de Ganges leiden. De pelgrims dalen langs deze trappen naar beneden om zich te kunnen wassen met het heilige water en de overledenen aan de oever te cremeren. Wanneer je langs de rivier loopt, kom je vanzelf langs de talloze ghats, elk met hun eigen naam en thema. De meest bijzondere ghats zijn de ‘burning ghats’, waar de lijken ritueel worden verbrand en de resten vervolgens worden uitgestrooid over de rivier. De bekendste en grootste ‘burning ghat’ is Manikarnika ghat. Omdat vrijwel alle ghats vrij toegankelijk zijn, kun je ook zelf de tocht over de trap naar de Ganges maken.

Boottocht over de Ganges – 
Je kunt alle rituelen en gebeurtenissen van dichtbij zien door over de ghats te lopen, maar je kunt ook een bootje huren en de bijzondere taferelen vanaf het water aanschouwen. Tussen de mensen die hun zonden proberen weg te wassen en de lijken die gecremeerd worden, zie je hoe mensen zich scheren, de was doen en zelfs hun tanden poetsen in rivier. De ghats zijn vooral in de vroege ochtend druk, dus voor het meeste spektakel kun je het beste rond zonsopgang een bootje huren. Vergeet niet te onderhandelen; ze vragen gegarandeerd de hoofdprijs als ze zien dat ze met een toerist te maken hebben.

Het oude centrum – Een wirwar van straatjes, waar de vele riksja’s, koeien, zwerfhonden en mensen voor een hoop chaos zorgen. Maar laat je hier niet door afschrikken; een wandeling door het oude centrum is vanwege de vele indrukken en de bijzondere taferelen zeker de moeite waard. In de steegjes vind je ook veel zeer getalenteerde kleermakers, die wereldwijd bekend staan om hun prachtige zijden sari’s – een perfecte souvenir als herinnering aan deze bijzondere stad. 

Sarnath – Op een kleine 10 kilometer van het centrum vind je het boeddhistische heiligdom Sarnath. In deze wijk hield Boeddha eeuwen geleden zijn beroemde eerste redevoering, waarna de Sangha ontstond, een boeddhistische gemeenschap van monniken. Het complex staat vooral bekend om de ruïnes van de vele stoepa’s, bewaarplaatsen van relikwieën, en het is één van de vier belangrijkste pelgrimsoorden in het boeddhisme.

Tempels en forten – Veel Indiase steden worden bezocht vanwege hun prachtige tempels en forten, maar naar Varanasi komen de meeste toeristen voor de ghats en de bijbehorende rituelen. Wil je tijdens je bezoek aan de stad toch graag wat historische of religieuze gebouwen bezoeken? Dan kun je naar het Ramnagar Fort, de Durgatempel of de Vishwanath tempel (Gouden Tempel), de populairste Hindoe tempel van Varanasi.

Reizen naar Varanasi

Overnachten

Ontdek de beste accomodaties in Varanasi. Prijzen vanaf €4 per nacht →

Vliegen

Vind de goedkoopste vliegtickets van Amsterdam naar Delhi. Retourtje vanaf €394 →

Reisgidsen

Ga voorbereid op pad met deze handige reisgidsen over Varanasi en India. Meer informatie →